Der Staat Laos grenzt an China, Vietnam, Kambodscha, Thailand und Myanmar.
Der bedeutendste Fluss ist der Mekong, der in Tibet entspringt und sich bei Ho-Chi-Minh-Stadt (Vietnam) in ein über 39.000 km² ausgedehntes Flussdelta verästelt. Das Mekong-Delta entwässert in das Südchinesische Meer.
Das Land ist etwa zu 50 % bewaldet. Es gibt sowohl Regenwälder mit tropischen Pflanzen als auch Monsunwälder. Rund 8 % der Wälder werden als Urwald eingestuft.
Laos beheimatet Raubtierarten wie Leoparden und Tiger. Arbeitselefanten werden wie in den anderen Ländern Südostasiens als Lasttiere eingesetzt.
Die buddhistischen Tempel bildeten in früheren Zeiten in jedem Dorf das geistige Zentrum. Das Leben der laotischen Menschen war von der Religion bestimmt und die meisten Aktivitäten erfolgten nach dem buddhistischen Kalender. Vientiane und Luang Prabang sind als Städte der tausend Tempel bekannt und weisen eine große Anzahl von Beispielen traditioneller Kunst und Architektur auf. Der Königspalast in Luang Prabang und der That-Luang-Stupa in Vientiane sind die bekanntesten Nationalheiligtümer in Laos.

Kultur und Gesellschaft

Die größte Bevölkerungsdichte weisen die Ebenen am Mekong auf, darunter besonders die Region um die Hauptstadt. Die bergigen Gebiete im Osten und Norden sind sehr dünn besiedelt.

Weniger als ein Drittel der Bevölkerung lebt in Städten. Das größte urbane Ballungszentrum, Vientiane, hat eine Bevölkerung von ungefähr 600.000.

Die Hauptglaubensrichtung in Laos ist der Theravada-Buddhismus, der um 800 in das Gebiet des heutigen Laos kam. Es ist eine verbreitete Sitte, dass Jungen oder junge Männer ein paar Tage bis Wochen in einem Tempel als Mönch verbringen. Ebenso haben viele Familien einen kleinen Altar in ihrem Haus.

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Schule

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Die Lao-Bevölkerung von 4,9 Millionen ist ethnisch und sprachlich vielfältig. Die Regierung hat 49 ethnische Gruppen definiert, viele haben ihre eigene Sprache. Schulbesuch, Alphabetisierung und andere Indikatoren des Bildungserfolgs variieren stark unter den verschiedenen ethnischen Gruppen.

Sprache

Die offizielle und dominante Sprache ist Lao, eine Klangsprache der Tai sprachlichen Gruppe. Allerdings kann nur etwas mehr als die Hälfte der Bevölkerung Lao sprechen. Der Rest, insbesondere in ländlichen Gebieten, sprechen ethnische Minderheitensprachen. Das Lao-Alphabet, das sich zwischen dem 13. und 14. Jahrhundert entwickelte, wurde aus dem alten Khmer-Skript abgeleitet und ist sehr ähnlich wie Thai und wird von den Lesern der thailändischen Schrift leicht verstanden.

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Essen

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Die Küche von Laos unterscheidet sich von anderen südostasiatischen Küchen. Das Grundnahrungsmittel des Laos ist gedämpft klebriger Reis, der von Hand gegessen wird. Die Lao essen mehr „steamed sticky rice“ als alle anderen Menschen in der Welt. Es gilt als die Essenz dessen, was es bedeutet, Lao zu sein.
Zum Frühstück wird oft Klebreis mit an der Sonne getrocknetem Rindfleisch mit Salz und Zucker serviert. Verbreitete Beilagen sind auch jao mak len, eine Paste aus Chili und Fisch, oder padek, eingelegter gesalzener und fermentierter Fisch, der ein Grundnahrungsmittel ist, frische Mangos, geriebene Kokosnuss, Tamarinden und gebratene Eier. Zu einer Hauptmahlzeit gehören außer Reis meist eine Suppe, Gemüse und Fisch oder Fleisch sowie eine scharfe Würzsauce.

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