Notre organisation a conservé le nom d’«AFS – American Field Service», la passion et l’engagement sont intacts mais, depuis nos débuts, bien des choses ont changé ou se sont développées. Les programmes interculturels font d’AFS la plus grande et la plus ancienne organisation à but non lucratif dédiée aux programmes d’échanges – elle compte plus de 100’000 bénévoles dans le monde, dont plus de 45’000 sont actifs. À ce jour, plus de 476’300 personnes – jeunes, adultes et familles d’accueil – ont participé, à l’échelle mondiale, à nos programmes. De toutes les organisations internationales d’échanges, AFS est celle qui offre le plus large éventail de destinations, et travaille constamment à l’extension de son offre.

American Field Service

American Field Service a été fondé en 1914 à Paris par des étudiants américains. Les premiers AFSers se sont annoncés comme volontaires du service sanitaire et ambulancier pour porter assistance aux blessés de la Première Guerre mondiale.

Jusqu’en 1917, l’effectif AFS a augmenté pour atteindre les 2’500 volontaires; et plus de 500’000 blessés ont ainsi pu être transportés et recevoir les premiers soins. Les volontaires AFS ont poursuivi cette activité également pendant la Seconde Guerre mondiale: en Europe, en Afrique du Nord, au Proche-Orient, en Inde et en Birmanie.

Les ambulanciers AFS

« C’est là que nous avons appris à nous défaire des préjugés et à développer la compréhension et le respect pour d’autres modes de vie. »

Des échanges culturels pour promouvoir la paix

De retour de leur mission et sous le coup des horreurs de la guerre, quelques-uns de ces ambulanciers ont décidé de s’investir pour la paix. Ils étaient convaincus que s’ils permettaient à la jeune génération de découvrir de nouvelles contrées, d’apprendre, reconnaître et apprécier les différences culturelles entre les peuples, ces derniers pourraient créer un monde plus juste et plus pacifique et éviter de futures guerres.

Au début, ce sont de jeunes européens, dont les régions avaient été détruites par la, respectivement, les guerres, qui sont partis pendant une année dans une famille d’accueil aux États-Unis. Puis, de jeunes américains sont venus en Europe. Peu à peu, l’éventail des programmes AFS s’est élargi et internationalisé.

Les années 1950 - début des programmes d’échanges entre les États-Unis et la Suisse

En 1953, AFS Suisse est fondé et intégré au réseau international. Les six premiers étudiants suisses ont l’occasion de partir cette même année. C’est à bord du navire Seven Seas qui font le voyage de Rotterdam aux États-Unis.

En 1955, les 37 premiers étudiants en programme d’échange arrivent en Suisse, en provenance des États-Unis, pour un programme d’été de deux mois.

En 1959, onze participants venus des États-Unis passent une année entière en Suisse.

Les années 1960 – un monde plus pacifique

Le 18 juillet 1963, à la Maison Blanche, le président John F. Kennedy s’adresse à des participants AFS.

En 1964, Stephen Galatti, l’un des membres fondateurs d’American Field Service, décède. A cette époque, les programmes AFS existent déjà dans plus de 60 pays.

En 1966 a lieu l’ouverture officielle du bureau AFS Suisse, à la Gessnerallee, à Zurich.

Les années 1970 - le réseau croît

A partir de 1971, des programmes multinationaux se développent et les échanges deviennent possibles entre tous les pays AFS, alors qu’au début, ils ne se faisaient qu’entre les États-Unis et le reste du monde.

En 1972, AFS lance l’«AFS Educators Program» en Union soviétique et en Pologne. Pendant les années 80, de tels programmes seront ensuite introduits en Chine, en Thaïlande, en Amérique du Sud, en Jordanie et au Ghana.

Les années 1980 - l’indépendance et une distinction de l’UNESCO

En 1989, AFS est distingué par l’UNESCO pour son engagement en faveur de la paix et de la compréhension entre les peuples. La même année, les organisations AFS de Suisse, d’Italie, du Danemark et d’Australie sont les premières à devenir indépendantes d’AFS International. Depuis, tous les autres partenaires AFS ont suivi; ils sont associés à AFS International par un accord spécifique, mais sont, dans une large mesure, indépendants.

Les années 1990 - des programmes de bénévolat dans le monde entier

En 1996 ont lieu, en Afrique du Sud, les premières interventions de bénévoles dans le domaine social. Les participants sont d’anciens AFSers qui, après leur programme d’échange, veulent continuer à s’engager pour la mission d’AFS. Dès lors, les programmes pour adultes se développent. Aujourd’hui, les participants ont le choix entre des engagements bénévoles, des programmes universitaires ou des stages professionnels, et un nombre presque illimité de domaines d’activité.

Les années 2000 - la Fondation AFS et le déménagement dans de nouveaux bureaux

Ward Chamberlin Jr., ambulancier et life trustee, crée en 2004, avec d’autres membres, l’AFS Foundation, à la mémoire de l’œuvre de Stephen Galatti, un des fondateurs d’AFS. Cette fondation doit assurer l’existence, le développement et le niveau de qualité de l’organisation.

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2007 - déménager dans de nouveaux locaux

En 2007, le bureau AFS Suisse déménage à la Kernstrasse 57, son adresse actuelle à Zurich. C’est aussi là qu’ont régulièrement lieu les entretiens de sélection avec de futurs étudiants en programme d’échange, les soirées de parents et autres séances d’information.

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2011 - l’apprentissage interculturel

Pendant les années 2005-2006, des études sont menées au sujet de l’influence des expériences d’échange interculturel sur les jeunes. En 2011, un programme de formation voit le jour sur la base des résultats de ces études : l’Intercultural Link Learning Program. Il comporte plusieurs étapes d’apprentissage et d’évaluation. Son but est de mieux soutenir les collaborateurs et les bénévoles, les participants AFS, les familles et écoles d’accueil durant leur expérience interculturelle.

2013 - les 60 ans d’AFS Suisse

En 2013, AFS Suisse fête ses 60 ans d’existence et organise diverses activités et évènements pour célébrer comme il se doit ce jubilé. Le coup d’envoi de cette année anniversaire est donné le 23 mars 2013, lors de la 56e assemblée générale. Celle-ci est suivie d’un apéro, puis d’un dîner, au cours duquel les participants ont l’occasion de se raconter leurs expériences. Plusieurs discours sont prononcés pendant le dîner, notamment par l’ambassadrice suppléante américaine et par le trustee Don Mohnlal. L’attaché culturel de l’ambassade des États-Unis et les directeurs AFS Japon et AFS Autriche d’alors sont également présents.

En outre, un vernissage sur le thème des programmes d’échanges entre la fin de l’école secondaire obligatoire et le secondaire II a lieu au cours de l’année, de même que des apéros pour d’anciens participants et participantes qui fêtent le 5e, 10e ou 20e anniversaire de leur programme d’échange, une occasion de se raconter leurs expériences et de s’informer sur les dernières nouveautés d’AFS.

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2014 - 2015 - le centenaire d’AFS

En 2014-2015, AFS célèbre ses 100 ans d’existence. Temps fort : une grande fête à Paris, en novembre 2014, qui rassemble plus de1’200 membres de plus de 57 pays de la communauté internationale AFS. Depuis ses débuts en tant qu’American Field Service, l’organisation AFS s’est efforcée de poursuivre son développement, d’une part pour permettre à d’innombrables participants de réaliser leur rêve d’ailleurs, et d’autre part pour promouvoir la compréhension entre les cultures. Plus tard dans l’année, deux forums se tiennent au siège central de l’UNESCO. L’organisation d’un «AFS Returnee Day» permet en outre à plus de 700 anciens participants de revivre des souvenirs et de partager leurs expériences. A tout ceci s’ajoutent des ateliers sur différents sujets relevant de l’interculturalité, un élégant dîner de gala, ainsi qu’une exposition consacrée aux volontaires de la période de guerre.

Les partenariats AFS

AFS Suisse est membre de plusieurs organisations spécialisées dans les programmes d’échanges pour les jeunes et l’encouragement des activités de jeunesse. La plupart des partenaires AFS en Europe sont affiliés à l’EFIL (Fédération européenne pour l’apprentissage interculturel).

Intermundo, l’association faîtière suisse pour la promotion des échanges de jeunes, regroupe diverses organisations suisses sans but lucratif, qui répondent à un standard de qualité certifié. AFS Suisse en fait partie depuis 2008.

AFS Suisse est également un membre fondateur de sentio, un réseau d’organisations qui proposent des expériences d’échanges interculturels pour adultes. Cette affiliation nous permet de proposer à nos participants une gamme de prestations plus étendue, avec différentes organisations partenaires.

AFS aujourd’hui

Notre activité principale

AFS travaille aujourd’hui avant tout dans trois domaines. Nous proposons des programmes d’échanges et des expériences interculturelles en Suisse et à l’étranger pour trois groupes cibles distincts : des élèves de 15 à 18 ans, des personnes en formation et des adultes à partir de 18 ans. Les participants ont le choix entre plus de 50 destinations dans le monde entier. Notre objectif est de permettre à chaque participant de faire des expériences interculturelles qu’il pourra valoriser sa vie durant, pour mieux évoluer dans notre monde multiculturel complexe.

AFS soutient ses participants, familles d’accueil incluses, dans leur apprentissage interculturel. Les savoirs et compétences pratiques et théoriques qui leur sont transmis encouragent un climat de respect, de compréhension et d’estime à l’égard d’autres cultures. Nos séances de préparation et nos conseillers offrent des pistes sur la manière de se comporter et de trouver des solutions constructives dans des situations complexes de conflit interculturel.

Un domaine très important dans une organisation de milice telle qu’AFS est le réseau de bénévoles. Ceux-ci travaillent quotidiennement en étroite relation avec nos participants, les soutiennent durant leur programme d’échange et portent, par leur motivation et leur passion, les valeurs d’AFS dans le reste du monde.

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